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Niki de Saint Phalle, née Catherine-Marie-Agnès Fal de Saint Phalle (29 octobre 1930 au 21 mai 2002) est une sculptrice française, peintre et cinéaste. Niki de Saint Phalle est née à Neuilly-sur-Seine, Hauts-de-Seine, près de Paris, du comte André-Marie Fal de Saint Phalle (1906-1987), banquier français, et de son épouse américaine, Jeanne Jacqueline Harper (1908-1980). Elle a 4 frères et sœurs. Après avoir été anéantie financièrement pendant la Grande Dépression, la famille déménage aux États-Unis en 1933, où son père travaille comme directeur de la succursale de la banque américaine de la famille de Saint Phalle. Niki de Saint Phalle s'inscrit à la prestigieuse école Brearley à New York, mais elle en est rejetée. Elle assiste au lieu au cours de l'école Oldfields à Glencoe, dans le Maryland, où elle obtient son diplôme en 1947. Pendant ses années d'adolescence, Niki de Saint Phalle est mannequin : à l'âge de 16 ans, elle apparaît sur la couverture de Life (26 septembre 1949), et, 3 ans plus tard, sur la couverture du Vogue français de novembre 1952.

A 18 ans, Saint Phalle s'enfuit avec l'auteur Harry Mathews, qu'elle connaît depuis l'âge de 12 ans, et déménage à Cambridge, dans le Massachusetts. Alors que son mari étudie la musique à l'Université Harvard, Niki de Saint Phalle commence à peindre et à expérimenter avec les médiums et styles différents. Leur premier enfant, Laura, naît en avril 1951.

Niki de Saint Phalle rejette les guindés et les valeurs conservatrices de sa famille, qui dictent ses règles de conduite. Le poète John Ashbery rappelle que les activités artistiques de Saint Phalle ont toutes été rejetées par les membres du clan Saint Phalle. Son oncle, le comte Alexandre de Saint-Phalle, un banquier français, a toujours entretenu ouvertement une piètre opinion de ses activités artistiques. Cependant, après s'être mariée et avoir accouché de son premier enfant, Saint Phalle se retrouve à vivre la même vie bourgeoise qu'elle tentait de rejeter. Le conflit interne la mène à la dépression nerveuse. Comme une forme de thérapie, elle est invitée à poursuivre sa peinture.

De passage à Paris pour un contrat de mannequinat, Saint Phalle est présentée au peintre américain Hugh Weiss, qui devient à la fois son ami et mentor. Il l'encourage à continuer à peindre avec son style autodidacte. Elle déménage ensuite à Deià, en Espagne, où son fils, Philippe, naît en mai 1955. En Espagne, Saint Phalle lit les œuvres de Proust et se rend à Madrid et à Barcelone, où elle est profondément touchée par les travaux d'Antonio Gaudí. L'influence de Gaudí a ouvert de nombreuses possibilités insoupçonnées à Saint Phalle, en particulier en ce qui concerne l'utilisation de matériaux et d'objets insolites comme éléments structuraux dans la sculpture et l'architecture.

Niki de Saint Phalle est particulièrement frappé par « Parc Güell » de Gaudí, qui la persuade de créer son propre jardin à base d'illustrations qui combinent à la fois art et éléments naturels.

Niki de Saint Phalle continue à peindre, surtout après qu'elle et sa famille se soient installés à Paris, au milieu des années 1950. Sa première exposition a lieu en 1956 en Suisse, où elle affiche ses peintures à l'huile au style naïf.

Dans les années 1950, Niki de Saint Phalle est malade, souffrant d'hyperthyroïdie qui est finalement traitée par une opération en 1958. Au cours des années 1960, elle quitte également son premier mari.

Après les « tableaux de prise de vue » vient un moment où elle explore les différents rôles de la femme. Elle fait des poupées grandeur nature de femmes, représentant des épouses et des mères qui accouchent. Elles sont généralement vêtues de blanc, faites de polyester et de papier mâché avec un cadre métallique.

En 1966, Niki de Saint Phalle collabore avec les artistes Jean Tinguely et Per Olof Ultvedt dans le cadre de l'élaboration d'une installation de sculptures à grande échelle, « hon-en katedral » (Elle est une cathédrale), pour le Moderna Museet à Stockholm en Suède. La pièce suscite une immense réaction du public dans les magazines et les journaux à travers le monde. La qualité de l'interactif « hon » combiné avec une fascination continue des types d'architecture fantastiques, renforce la détermination de Saint Phalle à voir ses propres rêves architecturaux réalisés. Lors de la construction de la « hon-en katedral, » elle a rencontré l'artiste suisse Rico Weber, qui devient un assistant et un collaborateur important à la fois pour Saint Phalle et pour Saint Jean Tinguely. Pendant les années 1960, elle conçoit également des décors et des costumes pour des productions théâtrales, dont « .Lysistrata » un ballet de Roland Petit, et une adaptation des jeux d'Aristophane. En 1971, de Saint Phalle et Tinguely se marient.

Influencée par le Parc Güell de Gaudí à Barcelone, le Parco dei Mostri à Bomarzo, ainsi que le Palais Idéal de Ferdinand Cheval, et Watts Towers de Simon Rodia, Niki de Saint Phalle décide qu'elle veut faire quelque chose de similaire : un parc de sculptures monumentales créé par une femme. En 1979, elle acquiert un terrain à Garavicchio en Toscane, environ à 100 km au nord-ouest de Rome, le long de la côte. Le jardin, appelé Giardino dei Tarocchi en italien, contient des sculptures de symboles figurant sur les cartes du Tarot. La réalisation de ce projet demande de nombreuses années et une somme d'argent considérable pour être terminé. Le parc ouvre en 1998, après près de 20 années de travail.

Niki de Saint Phalle déménage en Californie en 1994. Le 17 novembre 2000, elle devient citoyenne d'honneur d'Hanovre, en Allemagne, et fait don de 300 morceaux de son œuvre au Musée Sprengel. Niki de Saint Phalle décède d'emphysème en Californie, le 21 mai 2002.